Rusia lanza al espacio el primer velero espacial

Rusia lanz� el martes, desde un submarino nuclear en alta mar, el "velero espacial" Cosmos I, la primera nave impulsada por el viento solar y que se perfila como el prototipo de las naves que se utilizar�n en los vuelos interplanetarios del futuro.
 


 

Agencias – La noticia del despegue fue confirmada por funcionarios militares rusos. El Cosmos I fue lanzado en la cabeza del cohete portador Volna (Onda), desde el submarino nuclear Borisoglebsk, sumergido en aguas del Mar de Barents.

El velero solar, el primero en el mundo, est� dise�ado para que se mueva en el espacio por la presi�n de los fotones (part�culas de luz) sobre sus delgadas velas. Esta misi�n busca comprobar si este sistema de impulsi�n es viable para explorar el espacio.

"Lo que tratamos de hacer es bastante audaz", reconoci� Louis Friedman, director del proyecto. "Pero creo que hemos hecho todo bien desde el punto de vista profesional".

El aparato tiene ocho velas triangulares de 15 metros dispuestas alrededor del cuerpo de la nave. La idea es que los fotones sustituyan las inmensas cantidades de combustible que ser�an necesarias para viajes espaciales largos.

"La vela impulsada por luz es la �nica tecnolog�a que conocemos que nos puede trasladar a las estrellas", a�adi� Friedman.

El proyecto de 4 millones de d�lares es una creaci�n de la Sociedad Planetaria de Pasadena, California, fundada en 1980 por el astrof�sico Carl Sagan, muerto en 1996, y est� financiada en gran parte por los estudios Cosmos creados por su viuda Ann Druyan.

El dise�o, construcci�n y lanzamiento de esta nave experimental cuesta s�lo el 0.3 por ciento del precio de una misi�n del transbordador estadounidense, seg�n un an�lisis de la Universidad de Colorado.

El aparato fue dise�ado por el Centro Cient�fico Espacial Lavochkin de Mosc�, una agencia espacial rusa casi independiente, y otras entidades rusas. No obstante, el gobierno ruso se hizo cargo del lanzamiento.

Luego del despegue, el Volna (un misil bal�stico intercontinental sovi�tico reconstruido) colocar�a al Cosmos I en una �rbita el�ptica alrededor de la Tierra con una altura m�xima de 900 kil�metros, para una misi�n de un mes.

Tras alcanzar la �rbita prevista, el Cosmos I, con una masa equivalente a 100 kilogramos, se desprender� del Volna, desplegar� sus "velas" para captar el viento solar y comenzar� un vuelo en torno a la Tierra.

Esta apertura de las velas se realizar� luego de que la nave y sus instrumentos se aclimaten al vac�o en el espacio. Esta operaci�n est� prevista en principio para el s�bado por la noche.

Cada una de las ocho velas triangulares son muy finas -de un grosor de 5 micrones- y est�n construidas en mylar (una l�mina flexible que refleja la luz y evita que la radiaci�n t�rmica solar penetre).

El velero solar est� dise�ado para que se mueva en el espacio por la presi�n de los fotones (part�culas de luz) sobre sus delgadas velas, hechas de Mylar.

Una vez desplegadas las velas, que parecen los p�talos de una flor, tendr�n la forma de un enorme espejo redondo de 30 metros de di�metro.

Cosmos I ser� visible desde la Tierra, y dar� una vuelta a su alrededor cada 100 minutos.

"La puesta en �rbita y el despliegue de las velas ser�n etapas claves", explic� Friedman, quien adem�s preside la Sociedad Planetaria.

"Luego de esto podremos observar hasta el m�s m�nimo cambio de aceleraci�n del Cosmos I, que podremos medir" cuando las velas est�n de frente al Sol, agreg�.
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Este cient�fico pens� en una nave espacial propulsada con una vela solar en los a�os 70, cuando trabajaba para la NASA en el Jet Propulsion Laboratory de Pasadena.

Treinta a�os m�s tarde y con una tecnolog�a m�s avanzada, Friedman est� seguro de que el vuelo del Cosmos I probar� que la idea de una nave con estas caracter�sticas para viajar en el espacio no es s�lo ciencia ficci�n.

El principio es relativamente simple. El flujo de fotones, las part�culas que constituyen la luz, rebotan en la superficie de las velas impuls�ndolas hacia delante. Si este impulso es d�bil, ser� constante y acumulativo en el vac�o del espacio, donde ninguna fricci�n frena el movimiento.

De esta manera, en 100 d�as una nave propulsada con una vela solar puede alcanzar los 10 mil km/hora y 36 mil km/hora en un año.

Luego de tres a�os la velocidad sobrepasar�a los 100 mil km/hora, lo que permitir�a viajar a Plut�n -el planeta m�s alejado del sistema solar- en menos de cinco a�os, explic� la Sociedad Planetaria en su comunicado de prensa.

Una misi�n con destino a Plut�n, lanzada con propulsores a motor qu�mico y utilizando la gravedad de J�piter para acelerarse, demorar�a nueve a�os en llegar.

La NASA se encuentra trabajando en un proyecto que permita transportar en el espacio una carga �til de 240 kg por medio de una vela solar con la superficie de un estadio de f�tbol.

"Es una tecnolog�a muy prometedora y todo lo que hacemos es mostrar que puede funcionar", explic� el lunes Emily Lakdawalla, una de las integrantes del proyecto.

 
AFP
Ilustraci�n del Cosmos-1, el primer "velero solar" dise�ado para moverse en el espacio por la presi�n de los fotones.

�ltima hora

Problemas para alcanzar la �rbita prevista

El sat�lite Cosmos-1  no alcanz� la �rbita prevista, inform� la agencia rusa Interfax.

Seg�n las "fuentes en las instituciones espaciales rusas" citadas por la agencia, el sat�lite que deb�a convertirse en el primer "velero espacial" impulsado por viento solar y prototipo de las naves que se utilizar�n en los vuelos interplanetarios del futuro, "no alcanz� la �rbita prevista a la hora calculada".

Por el momento, el centro de mando de la Agencia Espacial Rusa "Roskosmos" no confirm� ni tampoco desminti� que el sat�lite no haya alcanzado la �rbita establecida.