Las drásticas diferencias entre los hemisferios norte sur de Marte han
desconcertado a los científicos durante 30 años. Una de las explicaciones
propuestas –un impacto de asteroide masivo- ahora tienen un fuerte apoyo
gracias a unas simulaciones por ordenador llevadas a cabo por dos grupos de
investigadores. Científicos planetarios de la Universidad de
California en Santa Cruz, estuvieron implicados en ambos estudios.
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“Es una idea muy antigua, pero nadie había realizado los cálculos numéricos
para ver lo que sucedería cuando un gran asteroide
impactó en Marte”, dijo Francis Nimmo, profesor asociado de ciencias
Planetarias y de la Tierra
en la UCSC y
autor principal de uno de los artículos.

El grupo de Nimmo encontró que tal impacto podría efectivamente producir las
diferencias observadas entre los hemisferios marcianos. El otro estudio usó una
aproximación distinta y alcanzó la misma conclusión. El artículo de Nimmo
también sugiere predicciones comprobables sobre las consecuencias del impacto.
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La conocida como dicotomía hemisférica se observó por primera vez por las
misiones Viking de la NASA
a Marte en la década de 1970. La sonda
Viking reveló que las dos mitad del planeta
tenían un aspecto muy distinto, con llanuras bajas relativamente jóvenes en el
norte y tierras altas llenas de cráteres relativamente viejas en el sur. Unos
20 años después, la misión Mars Global Surveyor demostró que la corteza del planeta
es mucho más gruesa en el sur y también reveló las anomalías magnéticas
presentes en el hemisferio sur y no en el norte.

“Las dos explicaciones principales que se han propuesto para la dicotomía
hemisféricas son algún tipo de proceso interno que cambió una de las mitades
del planeta,
o un gran impacto en uno de ellos”, dijo Nimmo. “El impacto tendría que hacer
sido lo suficientemente grande como para hacer estallar la corteza de la mitad
del planeta,
pero no tan grande como para fundirlo todo.
Demostramos que realmente se puede
formar la dicotomía en esta forma”.

El grupo de Nimmo incluye al estudiante graduado de la UCSC Shawn Hart, el
investigador asociado Don Korycansky, y Craig Agnor de la Universidad Queen
Mary de Londres. El otro artículo es del Margarita Marinova y Oded Aharonson
del Instituto Tecnológico de California y Erik Asphaug, profesor de Ciencias
Planetarias y Terrestres en la
UCSC.
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El modelo cuantitativo usado por el grupo de Nimmo calculó los efectos de un
impacto en dos dimensiones. El grupo de Asphaug usó un modelo diferente para
calcular impactos en tres dimensiones, pero con una menor resolución (es decir,
menos detalle en la simulación).

“Las dos aproximaciones son muy complementarias; colocándolas juntas te da
una visión completa”, dijo Nimmo. “El modelo bidimensional proporciona alta
resolución, pero sólo puedes observar impactos verticales. El modelo
tridimensional te permite ver los impactos no verticales, pero la resolución es
menor de forma que no puedes rastrear lo que sucede en la corteza”.

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La mayoría de impactos planetarios no son frontales, dijo Asphaug. Su grupo
encontró un “punto dulce” de condiciones de impacto que como resultado encajaba
en la dicotomía hemisférica con las observaciones. Esas condiciones incluyen un
impactador de aproximadamente la mitad o dos tercios del tamaño de la Luna, golpeando en un ángulo
de 30 a
60 grados.

“Así es como los planetas terminan su formación”, dijo Asphaug. “Colisionan
con otros cuerpos de tamaño comparable en gigantescos impactos. La última de
estas colisiones define el planeta”.

De acuerdo con el análisis de Nimmo, las ondas de choque del impactó
viajarían a través del planeta y perturbarían la corteza en el otro
lado, provocando los cambios en el campo magnéticos registrados allí. Los
cambios predichos son consistentes con las observaciones de anomalías
magnéticas en el hemisferio sur, dijo.
DSC_0495 Mars and Asteroid WD5 por walter_april_haynes.

Además, la nueva corteza formada en las tierras bajas del norte estaría
derivada de rocas del manto profundo fundidas por el impacto y tendrían
características significativamente distintas de la corteza del hemisferio sur.
Ciertos meteoritos marcianos pueden haberse originado a partir de la corteza
del norte, dijo Nimmo. El estudio también sugiere que el impacto tuvo lugar
aproximadamente en la misma época que la Tierra creó la Luna.

BIBLIOGRAFÍA

Diciembre
21 2007

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RELEASE: 07-284

MONITOR "asteroide que pasa cerca de Marte"

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