PANSPERMIA
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Por Aristarco el
Bolchevique

Durante milenios la teoría
más aceptada para explicar el origen de la vida en la Tierra fue
la de la generación espontánea, es decir, se admitía
que podía aparecer de la nada. Loius Pasteur demostró
en el Siglo XIX que no era así, pero todavía la comunidad
científica no ha dado con los orígenes exactos del proceso.

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Aún no está claro
el origen de la vida

Fundamentalmente hay dos corrientes
de opinión. La primera apuesta por que surgió como consecuencia
de las reacciones químicas engendradas en los primeros tiempos
del planeta, mientras que otros postulan que los ladrillos de la vida
se originaron fuera de la Tierra y llegaron aquí a través
del espacio, esta última teoría se conoce como Panspermia.

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Entre los precursores de esta teoría
cabe destacar al premio Nóbel en química sueco Svante
Arrhenius
, nacido en 1859, quien planteó que la radiación
luminosa de las estrellas capturaba gérmenes y los impulsaba haciéndolos
viajar por el espacio.

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A modo de ejemplo, calculó que desde la
estrella más cercana al Sol, Alfa Centauri, dichos microorganismos
tardarían 9000 años en llegar a la Tierra.

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Es la llamada
teoría de la radiopanspermia, y quedó progresivamente
abandonada cuando Paul Becquerel demostró que
estos supuestos gérmenes serían destruidos a causa de las
radiaciones ultravioletas, las bajas temperaturas y el vacío casi
absoluto.


A partir de los años 60 del
Siglo XX cobró fuerza otro modelo, el de la litopanspermia,
según el cual la vida podría viajar protegida en el interior
de meteoritos, y haber llegado a nuestro planeta desde su lugar de origen.
Sus principales defensores han sido los físicos Sir Fred
Hoyle
y Chandra Wickramasinghe.

Cometary Knots" photographed by the Hubble Space Telescope

Cometary Knots

El hecho es
que la supervivencia microbiana en el espacio quedó demostrada
en 1969, cuando la nave Apollo XII trajo desde la Luna
los restos de la sonda Surveyor III, enviada allí
en 1967. Entre estos restos se encontraron colonias de microorganismos
que habían sobrevivido al viaje de ida y vuelta a nuestro satélite,
y para ello habían recurrido a piezas de goma como fuente energía.

amplification cycle

Más allá ha ido Francis
Crick
, a quien debemos junto a James Watson
el descubrimiento de la estructura del ADN. Crick, en un artículo
de 1972 y posteriormente en su libro Life itself: its nature and origin,
de 1981, sugiere que la vida pudo llegar a bordo de una nave espacial
extraterrestre no tripulada. Sería la teoría de la panspermia
dirigida
, y es una mera especulación mientras no se halle
vida inteligente en otros sistemas solares, no obstante, muchos científicos
han propuesto el proceso inverso, es decir, enviar colonias de microorganismos
a otros planetas para iniciar allí la vida.
Comets could have formed at different times during the evolution of
the solar nebula, and may reveal their age by the structure of their
dust

analysis of comet dust

Lo cierto es que bastante más
aceptada que la posibilidad de que la vida ya formada venga de grandes
distancias interestelares, está la importancia que tuvo el bombardeo
masivo de meteoritos en la Tierra primitiva, los cuales aportaron cantidades
significativas de moléculas precursoras de la vida.

En 1961 Joan Oró
especuló con la posibilidad de que los cometas habrían aportado
a la Tierra en gran número moléculas orgánicas
. Ocho
años después se realizaron meticulosos análisis de
un meteorito caído en Australia, y se hallaron 74 aminoácidos
distintos, 250 tipos de hidrocarburos y las cinco bases que forman el
ADN y al ARN (adenina, guanina, citosina, timina y uracilo). Otros estudios
han dado resultados equivalentes.


El meteorito australiano

Modelos como el de Carl Sagan
muestran que en los primeros tiempos de nuestro planeta la aportación
de estos compuestos a bordo de meteoritos podría haber ascendido
a unas 400000 toneladas anuales.

Habrá que esperar hasta que
se consiga demostrar si la vida surgió aquí o vino de fuera.
Pero lo más fascinante de la teoría de la panspermia es
que si la vida, o al menos sus componentes primordiales, viajan a través
del espacio y se disemina por todas partes, es posible que exista en innumerables
lugares y que sea similar a la nuestra allí donde se haya dado.

reconstructed mammalian phylogeny

Esto supondría que una hipotética
civilización alienígena se hallaría compuesta por
individuos cuya estructura estaría basada en un ADN similar al
nuestro, y que habrían surgido tras una evolución darwinista
semejante a la de la Tierra. En definitiva, serían seres lo suficientemente
parecidos a nosotros como para podernos comunicar, entender, compartir
experiencias y tanto unos como otros nos encontraríamos menos solos
en el Universo.

No hay que olvidar la posibilidad
de hostilidades entre humanos y otras especies inteligentes, pero no seamos
pesimistas y descartemos unas relaciones galácticas basadas en
la guerra. Es de esperar que tanto ellos como nosotros aprendamos a tiempo,
tras mucho sufrir en nuestros pequeños planetas, que la paz es
el único camino.