INVESTIGACIÓN ESPACIAL

La NASA se lanza en búsqueda de vida extraterrestre

EFE. Washington
La NASA pondrá esta semana en marcha su primera misión con capacidad
para responder al interrogante que sacude al Hombre desde los albores
del conocimiento: ¿Hay vida más allá de la Tierra?
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Los
científicos han descartado virtualmente toda posibilidad de que exista
algún tipo de actividad biológica como la que conocemos en la Tierra.

Como
resultado, la esperanza de encontrarla está en los exoplanetas, cuerpos
que giran en torno a otras estrellas más allá del sistema solar. Hasta
ahora, mediante diversos sistemas de detección, los astrónomos han
confirmado la existencia de más de 320 exoplanetas.
 

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Y en el
comienzo de esa búsqueda la agencia espacial estadounidense lanzará el
observatorio Kepler que partirá el viernes en un largo viaje cósmico
montado en un cohete Delta II desde Cabo Cañaveral, en la península de
la Florida.

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Esta es la primera misión con la capacidad de
encontrar planetas como la Tierra, planetas rocosos que se hallen en
una zona cálida en la que se pueda mantener en su forma líquida el
agua, elemento esencial para la formación de vida, dijo la NASA en un
comunicado.

"Kepler es un componente crucial de los esfuerzos
de la NASA por encontrar y estudiar planetas con características
similares a las de la Tierra
", señaló Jon Morse, director de
astrofísica de la agencia espacial en Washington.

Según el
científico, el censo planetario que realice Kepler ayudará a comprender
la frecuencia en que existen esos planetas en la Vía Láctea.

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También
contribuirá en la planificación de otras misiones que, en un futuro a
mediano plazo, detecten directamente y transmitan información sobre las
características de los mundos que haya en torno a las estrellas
vecinas.

Tras un viaje intergaláctico de 3,5 años, Kepler
iniciará la búsqueda en la "minúscula" región de Cygnus-Lyra que
contiene alrededor de 100.000 estrellas similares a nuestro Sol.

Con
sus instrumentos, Kepler determinará la existencia de los exoplanetas a
través de los cambios de luz que reflejen sus estrellas cuando pasen
entre ellas y el observatorio.
Cygnus and Lyra in the Milky Way


Teóricamente, si esos cuerpos
observados por Kepler fueran similares a la Tierra tendrían que
completar una órbita de alrededor de un año en torno a su estrella.

Una
vez detectado uno de esos planetas, su estudio podrá ser continuado por
los telescopios Hubble y Spitzer de la NASA, dijo la agencia espacial.

Kepler
podrá estudiar las estrellas de manera constante durante toda su
misión, algo que no pueden hacer otros observatorios, como el Hubble,
añadió.

Para ello el observatorio contará con dos instrumentos
básicos que están entre los más poderosos producidos hasta ahora para
la exploración científica del espacio.

El telescopio de Kepler
puede detectar cambios en el brillo de las estrellas de sólo 20 partes
por millón y las imágenes que transmitirá el observatorio serán
captadas por una cámara que tiene una resolución de 95 megapixels.
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"Si
Kepler observara un pueblo terrestre durante la noche desde el espacio,
podría captar un cambio en la intensidad de la luz causada por una
persona que pase frente a un farol", explicó James Fanson, director del
proyecto en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.

Según
Debra Fischer, astrónomo de la Universidad Estatal de San Francisco,
una vez que llegue a su destino en la próxima década, el Kepler será un
instrumento básico para saber qué tipo de planetas giran en torno a
otras estrellas.

Con Spitzer, sus descubrimientos se utilizarán de inmediato para analizar las atmósferas de los exoplanetas.

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Y
las estadísticas que se recojan llevarán a determinar el rumbo que
deberá seguirse para establecer si efectivamente hay "un planeta de
color azul que orbita otra estrella en nuestra galaxia", señaló.