La alta presencia de metano en Marte refuerza la posibilidad de que el planeta pueda albergar vida

Los investigadores creen que el gas permanece estable en su atmósfera desde hace más de 300 años

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  • Fecha de publicación: 18 de agosto de 2009

Marte elimina metano de su atmósfera a una velocidad 600 veces
superior a la estipulada hasta el momento por los científicos, según un
descubrimiento de un equipo de investigadores de la Agencia Espacial
Europea (ESA). Esto refuerza la teoría de quienes apuntan que podría
tratarse de un planeta "biológica y geológicamente activo".

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Todo comenzó en diciembre de 2003, cuando la misión "Mars Express" alcanzó la superficie de Marte, explica la ESA. Entonces, el Espectómetro Planetario Fourier detectó la presencia de metano
junto con otros gases cuya existencia "ya preveían", como el monóxido
de carbono y el vapor de agua. "Este hallazgo nos impactó mucho porque
no lo esperábamos", señala el coordinador de la misión, Agustin
Chicarro.

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Lo "inesperado" del descubrimiento se atribuye a que en la Tierra
la mayor parte del gas liberado ha sido a causa de la evolución de la
vida biológica. A pesar de que existen otras formas de generar metano,
como por efecto de los volcanes, los altos niveles de Marte "sugieren
la posibilidad de la existencia de procesos biológicos en el planeta",
apunta.

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Otras evidencias

Chicarro detalla que la detección de este gas en la superficie
marciana no es un "caso aislado". Mientras que la nave de la agencia
espacial estaba en ruta, dos equipos de astrónomos independientes
observaron señales de metano con la utilización de telescopios
terrestres y, tras cinco años de estudio intenso, confirmaron su
presencia. En esta línea, la ESA cree que el gas "permanece estable en
la atmósfera de dicho planeta desde hace más de 300 años".

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Con las evidencias recogidas en 2003, publicadas el pasado mes de
enero por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, se constata
que el metano "se concentra en tres regiones distintas de Marte". En un
principio, se creía que se entendía el comportamiento del metano en el
Planeta Rojo pero luego, como explica uno de los miembros de la "Mars
Express", Franck Lefvre, "las medicaciones nos llevaron a creer que
faltaba una pieza en el puzzle".

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No obstante, para los científicos, las sospechas sobre la velocidad
de eliminación del metano recaen en la zona "más superficial" de Marte.
A tenor de los datos recogidos, consideran que, o bien el gas se queda
atrapado en el polvo o la presencia de reactivos químicos muy potentes,
como el peróxido de hidrógeno, son capaces de destruirlo. Si se
validara esta última hipótesis, se confirmaría que se trata de una zona
mucho más hostil orgánicamente de lo que se creía.